Si la forêt est l'un des écosystèmes helvétique les mieux connus des scientifiques, c’est notamment grâce à l'inventaire forestier national (IFN), cogéré par l'Institut fédéral de recherches sur la forêt, la neige et le paysage (WSL). Les relevés de l’IFN constituent une base décisionnelle majeure en matière de politique environnementale et forestière en Suisse.

Le troisième inventaire forestier national étudie scientifiquement l’évolution et l’état des forêts suisses. Photo: WSL

La forêt, qui recouvre près d'un tiers du territoire suisse, doit satisfaire à des exigences de moins en moins compatibles. Non seulement elle constitue l'habitat principal de nombreuses espèces animales et végétales, mais elle sert aussi d'espace de détente à la population, fournit du bois et offre une protection contre les dangers naturels, surtout en montagne. Pour la gérer et la protéger durablement, les politiciens, les chercheurs, les écologues, les forestiers et l'industrie du bois doivent disposer de données complètes et actualisées. C'est ce que leur fournit l'inventaire forestier national suisse (IFN), cogéré par le WSL, l’un des quatre établissements de recherche du Domaine des EPF, et la Division Forêts de l'Office fédéral de l'environnement (OFEV). L'IFN et d'autres relevés forment un système d'information national sur la forêt.

Echantillonnage systématique dans toute la Suisse

L'IFN recense l'état de la forêt suisse et son évolution. A cet effet, les chercheurs du WSL collectent, en collaboration avec les services forestiers locaux, des données sur les arbres, les peuplements forestiers et les placettes d’échantillonnage grâce à un inventaire systématique. L'IFN publie notamment des chiffres et des faits sur la surface forestière, le nombre de tiges, le matériel sur pied, l'accroissement, les exploitations et la diversité biologique. Le WSL se charge de la planification, du relevé des informations, de l'analyse et de l'interprétation scientifique des données, tandis que l'OFEV interprète les résultats en termes de politique forestière.

Les premiers relevés de l'IFN furent réalisés entre 1983 et 1985; la deuxième campagne suivit entre 1993 et 1995 et le troisième inventaire s'est déroulé de 2004 à 2006. Le relevé continu du quatrième inventaire a commencé en 2009; il se poursuivra jusqu'en 2017.